Эта анимация показывает, как освещение варьируется освещение в северном полушарии Цереры в зависимости от осевого вращения карликовой планеты или ее наклона. Затененные регионы выделяются при наклонах в 2, 12 и 20 градусов соответственно

Карликовая планета Церера расположена в сотнях миллионах километров от Юпитера и еще дальше от Сатурна, но огромное влияние гравитации от этих газовых гигантов имеет заметное влияние на ее ориентацию. В новом исследовании ученые NASA посчитали, что наклон оси Цереры – угол, под которым планета вращается во время движения вокруг Солнца, – постоянно меняется в течение последних 24500 лет. Астрономы считают, что это удивительно короткий срок для столь резкого отклонения.

В то же время изменение осевого наклона связано с вопросом о том, где искать замерзшую воду на Церере. Учитывая условия на карликовой планете, лед может сохраниться только при очень низких температурах, например, в районах, которые никогда не видели Солнца. Поэтому ученые предположили, что кратеры, которые остаются в тени при максимальном наклоне и выглядят как яркие пятна, на самом деле, являются залежами водяного льда.

На протяжении последних трех миллионов лет Церера меняла угол наклона в диапазоне от двух градусов до 20 градусов. Последний раз карликовая планета достигала максимального наклона в 19 градусов 14 тысяч лет назад. Для сравнения, Земля находится под углом 23,5 градусов. Такой значительный наклон способствует смене времен года: когда северное полушарие ориентировано на Солнце – там лето, когда оно направлено от Солнца – приходит зима. Текущий наклон Цереры составляет около четырех градусов, в результате чего на ней нет заметных сезонных колебаний в течение года, который длится как 4,6 земных лет.

Как наклон соотносится с наличием водяного льда

Когда наклон оси планеты маленький, площадь затемненной части составляет две тысячи квадратных километров. А при увеличении наклона она уменьшается до 10 квадратных километров. Эти кратеры называются «холодными ловушками», поскольку в них настолько холодно и темно, что летучие вещества, попав туда, не могут испариться даже на протяжении миллиарда лет. Ученые обнаружили яркие пятна в 10 из этих кратеров, и данные спектрометра свидетельствуют о том, что в одном из них содержится лед.

Новое исследование сосредоточено на полярных кратерах, причем на обоих полюсах наблюдаются яркие пятна, которые могут быть залежами водяного льда.